Cellule staminali

Cellule staminali: qual è un nuovo tipo di terapia?

Quando le pazienti incinte interessate al tema delle questioni mediche cercano informazioni, si imbattono in un termine come “cellule staminali”. Anche se il nome sembra piuttosto intimidatorio e complicato, non lo è. A cosa servono queste cellule in medicina e come possiamo ottenerle?

Cosa sono le cellule staminali?

Queste cellule sono, colloquialmente parlando, il “materiale da costruzione” delle cellule del nostro corpo. Quando esposte alle giuste condizioni nel corpo o in laboratorio, queste cellule si dividono per creare più cellule chiamate cellule progenitrici. Le cellule progenitrici si trasformano poi in nuove cellule staminali o cellule specializzate come cellule del tessuto osseo o cellule del tessuto muscolare. Nessun’altra cellula del corpo ha la capacità di produrre altri tipi di cellule.

Differenziazione delle cellule staminali
Il diagramma mostra le possibilità di trasformazione di una cellula staminale.

Come coltiviamo le cellule staminali in laboratorio?

La coltivazione di cellule in laboratorio è detta anche “coltura cellulare”. Si tratta di fornire alle cellule le giuste condizioni affinché possano moltiplicarsi in condizioni di laboratorio. Un brodo nutriente chiamato terreno di coltura, ottimizzato per far crescere diversi tipi di cellule staminali, viene posto in un piatto adatto. La maggior parte delle nuove cellule aderiscono alla superficie della piastra dove poi si dividono e ricoprono un’ulteriore superficie. La piastra di coltura diventa affollata man mano che avvengono ulteriori divisioni, quindi le cellule devono essere riseminate più volte nell’arco di diversi mesi. La risemina delle cellule è chiamata passaggio. Come risultato della coltura possiamo ottenere nuove cellule da poche cellule staminali in numero fino a diversi milioni.

Coltura cellulare in una piccola capsula Petri
La foto mostra un piatto su cui avviene la coltura cellulare.

Da dove vengono ottenute queste celle?

  • Cellule staminali embrionali: si ottengono da embrioni di età compresa tra 3 e 5 giorni. Queste cellule sono pluripotenti, il che significa che possono produrre tutti i tipi di cellule del corpo
  • Cellule staminali adulte: queste cellule possono essere prelevate dalla maggior parte dei tessuti del corpo adulto, come il midollo osseo o il tessuto adiposo. Queste cellule, tuttavia, possono produrre solo nuove cellule della stessa specie, cioè le cellule del midollo osseo possono produrre solo globuli rossi.
  • Cellule trasformate: come risultato di numerosi studi, gli scienziati sono riusciti a trasformare le cellule standard del corpo adulto in queste cellule. Alterando i geni nelle cellule adulte, i ricercatori possono riprogrammarli affinché funzionino in modo simile alle cellule staminali embrionali.
  • Cellule staminali perinatali: si trovano nel liquido amniotico e nel sangue del cordone ombelicale. Queste cellule hanno la capacità di trasformarsi in cellule specializzate.
Fase di colonia di cellule staminali embrionali umane
Un'immagine al microscopio mostra cellule embrionali umane.

Come utilizziamo le cellule staminali?

Grazie alle loro proprietà speciali, possiamo utilizzare le cellule staminali in molti campi diversi della medicina. Grazie a loro gli scienziati possono studiare come funziona il nostro corpo e ricercare nuovi farmaci. Sono anche usati come forma di terapia. Ebbene, possiamo trapiantare queste cellule da una coltura in un corpo umano affetto da una malattia. Sono spesso utilizzati in malattie come l’anemia aplastica grave, la leucemia, il linfoma, il mieloma multiplo, l’anemia falciforme, la talassemia, l’immunodeficienza combinata grave (SCID) e la sindrome di Hurler.

Terapia con cellule staminali per la sclerosi multipla
L'immagine mostra l'uso della terapia con cellule staminali in un paziente.